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Le Christ dans les limbes - suiveur de Jérôme Bosch, XVIe siècleWikimedia Commons

Note : Cet article a été traduit automatiquement en français.

(LifeSiteNews) - Une nuit a passé sur la Tombe où repose le corps de l'Homme-Dieu. La mort triomphe dans cette grotte silencieuse et retient prisonnier Celui qui donne la vie à toute créature - mais son triomphe prendra bientôt fin.

Les soldats peuvent veiller, tant bien que mal, sur ce tombeau, ils ne peuvent retenir Jésus prisonnier, dès que le moment fixé pour sa résurrection est arrivé. Les saints anges sont là, adorant profondément le corps sans vie de Celui dont le sang doit réconcilier toutes choses, tant sur la terre qu'au ciel. (Colossiens 1:20)

Ce corps, bien que séparé de l'âme pendant un bref instant, reste uni à la personne du Fils de Dieu ; de même, l'âme, pendant sa séparation du corps, n'a pas perdu un seul instant son union avec le Verbe. La divinité reste également unie au sang qui a été répandu sur le Calvaire et qui, au moment de la résurrection de l'Homme-Dieu, entrera de nouveau dans ses veines sacrées.

Nous aussi, retournons au sépulcre et adorons le corps de Jésus enseveli. Nous comprenons enfin ce que le péché a fait : par le péché, la mort est entrée dans le monde, et elle a frappé tous les hommes (Romains 5:12) Bien que Jésus ne connaisse pas le péché (2 Corinthiens 5:21), mais il a permis que la mort domine sur lui, afin de la rendre moins amère pour nous et de nous rendre, par sa résurrection, la vie éternelle dont nous avions été privés par le péché.

Comme nous devrions apprécier avec gratitude cette mort de notre Jésus ! En s'incarnant, il s'est fait serviteur ; (Philippiens 2:7) Sa mort a été une humiliation encore plus profonde. La vue de ce tombeau, où son corps gît sans vie et froid, nous enseigne quelque chose de bien plus important que la puissance de la mort : elle nous révèle l'immense, l'incompréhensible amour de Dieu pour l'homme.

Il savait que nous devions gagner par ses humiliations ; plus ses humiliations étaient grandes, plus notre exaltation était grande : tel était son principe, et il l'a conduit à ce qui semble être un excès ! Aimons donc ce sépulcre sacré qui doit nous donner la vie. Nous l'avons remercié d'être mort pour nous sur la croix ; remercions-le, mais plus vivement encore, de s'être humilié, pour nous, jusqu'au tombeau.

Et maintenant, rendons visite à la sainte mère, qui a passé la nuit à Jérusalem, repassant, dans le plus triste souvenir, les scènes dont elle a été témoin. Son Jésus a été victime de toutes les insultes et de toutes les cruautés : il a été crucifié : Son sang précieux a coulé par torrents de ses cinq plaies : Il est mort et repose maintenant dans ce tombeau, comme s'il n'était qu'un simple homme, voire le plus abject des hommes. Combien de larmes ont coulé, durant ces longues heures, des yeux de la fille de David et pourtant, son Fils ne lui est pas revenu !

Près d'elle se trouve Madeleine ; le cœur brisé par les événements de la veille, elle n'a pas de mots pour exprimer sa douleur, car Jésus est parti, et, comme elle le pense, pour toujours. Les autres femmes, moins aimées de Jésus que Madeleine, mais qui lui sont chères, entourent la mère inconsolable. Elles ont bravé tous les outrages et tous les dangers pour rester sur le Calvaire jusqu'à ce que tout soit fini, et elles ont l'intention d'y retourner avec Madeleine, dès que le sabbat sera terminé, pour honorer le tombeau et le corps de Jésus.

Jean, fils adoptif de Marie et disciple bien-aimé de Jésus, est accablé de tristesse. D'autres apôtres et disciples visitent la maison de deuil. Pierre, pénitent et humble, ne craint pas de se présenter devant la Mère de Miséricorde. Parmi les disciples se trouvent Joseph d'Arimathie et Nicodème. Nous pouvons facilement imaginer la conversation : elle porte sur les souffrances et la mort de Jésus, et sur l'ingratitude des Juifs.

L'Église, dans le septième répons de la Tenebrae d'aujourd'hui, représente ces hommes comme disant : "Voyez ! comme le Juste meurt, et personne ne le prend à cœur. L'iniquité a eu raison de lui. Il s'est tu comme un agneau qu'on tond, et il n'a pas ouvert la bouche. Il a été enlevé à la détresse et au jugement ; mais sa mémoire est en paix."

Ainsi parlent les hommes ! Les femmes pensent à la visite qu'elles feront demain au sépulcre ! La sainteté de Jésus, sa bonté, sa puissance, ses souffrances, sa mort, tout est rappelé, sauf sa résurrection, dont elles l'ont souvent entendu dire qu'elle devait avoir lieu certainement et rapidement. Seule Marie vit dans l'attente de son triomphe. En elle s'est vérifiée cette expression du Saint-Esprit, où, parlant de la femme vaillante, il dit : "Sa lampe ne s'éteindra pas dans la nuit." (Proverbes 31:18)

Son courage ne faiblit pas, car elle sait que le sépulcre doit rendre ses morts, et que son Jésus ressuscitera. Saint Paul nous dit que notre religion est vaine si nous n'avons pas foi dans le mystère de la résurrection de notre Sauveur ; où était cette foi au lendemain de la mort de notre Seigneur ? Dans un seul cœur, celui de Marie. De même que c'est son chaste sein qui a accueilli Celui que le ciel et la terre ne peuvent contenir, de même, en ce jour, par sa foi ferme et inébranlable, elle reprend en elle toute l'Église.

Comme est sacré ce samedi qui, malgré toute sa tristesse, est un jour de gloire pour la mère de Jésus ! C'est pourquoi l'Église a consacré à Marie le samedi de chaque semaine.

Mais il est temps de rejoindre la maison de Dieu. Les cloches sont encore silencieuses : notre foi doit nous parler et nous rendre impatients d'assister aux grands mystères que la liturgie s'apprête à célébrer. Il est certain que le sentiment chrétien doit être mort chez ceux qui peuvent s'absenter volontairement de leur église un matin comme celui-ci. Non, il n'est pas possible que nous, qui avons suivi la célébration des mystères de notre religion jusqu'à présent, puissions faiblir maintenant et perdre les grâces du magnifique service de ce matin.

La pratique de l'Église, transmise depuis les premiers âges, voulait que le sacrifice de la Messe ne soit offert ni hier, ni aujourd'hui. Hier, l'anniversaire de la mort de Jésus était exclusivement consacré au souvenir du mystère du Calvaire, et une sainte crainte empêchait l'Église de renouveler ce sacrifice sur ses autels.

C'est pour cette même raison qu'elle s'est abstenue, aujourd'hui encore, de la célébrer. L'ensevelissement du Christ est une suite de sa Passion, et pendant ces heures où son corps gisait sans vie dans le tombeau, il convenait de suspendre le sacrifice dans lequel il est offert en tant que Jésus parfait et ressuscité.

Même l'Église grecque, qui ne jeûne jamais les samedis de Carême, suit la pratique de l'Église latine pour ce samedi : non seulement elle jeûne, mais elle omet même la célébration de la Messe des Présanctifiés.

Telle fut, nous le répétons, la discipline de l'Église latine pendant près de mille ans : mais vers le XIe siècle, un changement important commença à être introduit en ce qui concerne la célébration de la Messe le Samedi Saint. La Messe qui, jusqu'alors, était célébrée dans la nuit précédant le dimanche de Pâques, commença à être anticipée le samedi ; mais elle fut toujours considérée comme la Messe de l'heure de la résurrection de notre Seigneur, et non comme la Messe du Samedi Saint.

Les assouplissements introduits en matière de jeûne ont été à l'origine de ce changement dans la liturgie. Aux premiers âges, les fidèles veillaient toute la nuit dans l'église, attendant l'heure où notre Seigneur sortirait triomphant du tombeau. Ils assistaient aussi à l'administration solennelle du baptême aux catéchumènes, qui exprimait si sublimement le passage de la mort spirituelle à la vie de la grâce.

Aucune autre veillée de l'année n'était observée aussi solennellement que celle-ci, mais elle perdit une grande partie de son intérêt lorsque la nécessité de baptiser les adultes disparut, le christianisme ayant triomphé partout où il avait été prêché. Les Orientaux ont conservé l'ancienne tradition jusqu'à ce jour, mais en Occident, depuis le XIe siècle, la messe de l'heure de la résurrection a été progressivement anticipée, jusqu'à être avancée au matin du Samedi Saint.

Durandus de Menda, qui a écrit son "Rational of the Divine Offices" vers la fin du 13ème siècle, nous dit qu'à son époque, il y avait très peu d'églises qui observaient la coutume primitive : même celles-ci se sont rapidement conformées à la pratique générale de l'Église latine.

En raison de ce changement, il existe une contradiction apparente entre le mystère du Samedi Saint et le service divin qui y est célébré ; le Christ est encore dans le tombeau, et pourtant nous célébrons sa résurrection : les heures qui précèdent la messe sont endeuillées, et avant la mi-journée, la joie pascale aura empli nos cœurs.

Nous nous conformerons à l'ordre actuel de la sainte liturgie, entrant ainsi dans l'esprit de l'Eglise, qui a cru bon de donner à ses enfants un avant-goût des joies de Pâques. Nous donnerons un aperçu général de l'office solennel auquel nous allons assister ; ensuite, nous expliquerons chaque partie, au fur et à mesure.

Le grand objet de l'ensemble de l'office d'aujourd'hui, et le centre vers lequel convergent toutes les cérémonies, est le baptême des catéchumènes. Les fidèles doivent avoir cela constamment à l'esprit, sinon ils ne sauront pas comment comprendre ou profiter de la liturgie d'aujourd'hui.

Tout d'abord, il y a la bénédiction du feu nouveau et de l'encens. Vient ensuite la bénédiction du cierge pascal. Immédiatement après, on lit les douze prophéties qui font référence aux mystères de l'office d'aujourd'hui. Dès que les prophéties sont terminées, une procession est formée vers le baptistère et l'eau est bénie. La matière du baptême ainsi préparée, les catéchumènes reçoivent le sacrement de la régénération. La confirmation leur est ensuite administrée par l'évêque.

Immédiatement après, le saint sacrifice est célébré en l'honneur de la résurrection du Seigneur, et les néophytes participent aux divins mystères. Enfin, le joyeux office des vêpres entre en scène et met fin à l'office le plus long et le plus éprouvant de la liturgie latine.

Afin d'aider nos lecteurs à entrer pleinement dans son esprit, nous allons revenir mille ans en arrière et nous imaginer en train de célébrer cette veille solennelle de Pâques dans l'une des anciennes cathédrales d'Italie ou de notre cher pays.

À Rome, la station se fait à Saint-Jean de Latran, mère et maîtresse de toutes les églises. Le sacrement de la régénération est administré dans le baptistère de Constantin. La vue de ces vénérables sanctuaires nous transporte par la pensée au IVe siècle ; là, chaque année, le saint baptême est conféré à quelque adulte ; et une ordination nombreuse ajoute la sienne à la pompe sacrée de ce jour, dont la liturgie, nous venons de le dire, est la plus riche de toute l'année.

LE CIERGE PASCAL

Le soleil se couche et notre terre sera bientôt plongée dans l'obscurité. L'Église a prévu un flambeau qui doit répandre sa lumière sur nous pendant toute la durée de cette longue veillée. Il est d'une taille inhabituelle. Il se dresse seul et a la forme d'un pilier. C'est le symbole du Christ. Avant d'être allumée, sa forme scripturale est la colonne de nuée qui cachait les Israélites lors de leur sortie d'Égypte ; sous cette forme, c'est la figure de notre Seigneur, gisant sans vie dans le tombeau.

Lorsqu'elle est allumée, nous devons y voir à la fois la colonne de feu qui guidait le peuple de Dieu et la gloire de notre Jésus ressuscité de son tombeau. Notre Sainte Mère l'Église voudrait que nous aimions avec enthousiasme ce glorieux symbole et nous en fait l'éloge dans toute la magnificence de son éloquence inspirée. Dès le début du cinquième siècle, le pape saint Zosime a accordé à toutes les églises de la ville de Rome le privilège de bénir le cierge pascal, bien que le baptême ne soit administré nulle part ailleurs qu'au baptistère de Saint-Jean-de-Latran.

L'objectif de cette concession était que tous les fidèles puissent participer aux saintes impressions qu'un rite aussi solennel est censé produire. C'est dans le même but que, plus tard, chaque église, même si elle n'avait pas de fonts baptismaux, a été autorisée à recevoir la bénédiction du cierge pascal.

Le diacre proclame au peuple la solennité pascale, tout en chantant les louanges de cet objet sacré : et tout en célébrant la gloire de Celui dont il est l'emblème, il devient le héraut de la résurrection. L'autel, le sanctuaire, l'évêque, tous sont dans la couleur sombre du rite du Carême ; le diacre seul est vêtu de blanc.

En d'autres temps, il n'aurait pas eu la prétention d'élever la voix comme il va le faire maintenant, sur le ton solennel d'une préface : mais nous sommes à la veille de la résurrection, et le diacre, comme nous le disent les interprètes de la liturgie, représente Madeleine et les saintes femmes, auxquelles notre Seigneur a conféré l'honneur d'être les premières à connaître sa résurrection, et à qui il a donné la mission de prêcher aux apôtres mêmes qu'il était ressuscité d'entre les morts, et qu'il les rencontrerait en Galilée.

LE SOIR

La description que nous avons faite des magnifiques cérémonies du baptême nous a fait oublier le sépulcre où repose le corps de notre Jésus crucifié. Revenons-y par la pensée, car l'heure de sa résurrection n'est pas encore venue. Consacrons quelques instants à la méditation du mystère des trois jours pendant lesquels l'âme de notre Rédempteur a été séparée de son corps.

Nous sommes allés, ce matin, visiter le tombeau où repose notre Jésus enseveli ; nous avons adoré ce corps sacré que Madeleine et ses compagnes se préparent à honorer en l'oignant dès le lendemain. Offrons maintenant à l'âme de notre divin maître le tribut de notre profonde adoration. Elle n'est pas dans le tombeau où se trouve son corps : suivons-la au lieu où elle vit pendant ces heures de séparation.

Au centre de la terre, il y a quatre régions immenses, dans lesquelles aucun vivant ne peut jamais pénétrer : ce n'est que par la révélation divine que nous connaissons leur existence. La plus éloignée de nous est l'enfer des damnés, l'effroyable demeure où Satan, ses anges et les réprouvés subissent des tourments éternels. C'est là que le prince des ténèbres ne cesse d'ourdir ses complots contre Dieu et ses créatures.

Plus près de nous, se trouvent les limbes où sont retenues les âmes des enfants qui ont quitté ce monde avant d'être régénérés [baptisés]. L'opinion la plus répandue dans l'Église est que ces âmes ne souffrent d'aucun tourment et que, bien qu'elles ne puissent jamais jouir de la vision béatifique, elles jouissent d'un bonheur naturel, proportionnel à leurs désirs.

Au-dessus de la demeure de ces enfants se trouve le lieu d'expiation, où les âmes, qui ont quitté cette vie en état de grâce, se purifient de toutes les taches des péchés mineurs, ou satisfont à la dette de la peine temporelle encore due à la justice divine.

Enfin, plus près de nous encore, il y a les limbes où sont retenus du ciel les saints morts sous l'ancienne loi. C'est là que se trouvent nos premiers parents, Abel, Noé, Abraham, Moïse, David et les prophètes ; les justes gentils, comme ce grand saint d'Arabie, Job ; et les saints personnages qui ont été étroitement liés à notre Seigneur, comme Joachim et Anne, les parents de sa Sainte Mère, Joseph, son époux et son propre père nourricier, et Jean, son précurseur, ainsi que ses saints parents, Zacharie et Élisabeth.

Tant que la porte du ciel n'aura pas été ouverte par le sang du Rédempteur, aucun des justes ne pourra y monter. Quelle que soit la sainteté dont ils ont fait preuve pendant cette vie, ils doivent descendre dans les limbes après la mort. Nous trouvons d'innombrables passages de l'Ancien Testament où il est fait mention de l'enfer (c'est-à-dire cette partie des régions au centre de la terre que nous appelons les limbes) comme étant la demeure des serviteurs de Dieu, même les plus saints ; ce n'est que dans le Nouveau Testament que l'on parle du ciel comme étant la demeure des hommes.

Les limbes des justes ne sont pas un supplice, mais une attente et une captivité. Les âmes qui y demeurent sont confirmées dans la grâce et sont sûres de jouir, dans l'avenir, d'un bonheur infini ; elles supportent avec résignation ce long bannissement, conséquence du péché d'Adam ; et, lorsqu'elles voient approcher le moment de leur délivrance, leur joie dépasse tout ce que l'on peut imaginer.

Le Fils de Dieu s'est soumis à tout ce que notre nature humaine a à souffrir ou à subir (sauf le péché) : c'est par sa résurrection qu'il doit triompher, c'est par son ascension seule qu'il doit ouvrir les portes du ciel : ainsi, son âme, séparée de son corps par la mort, devait descendre dans les profondeurs de la terre et y devenir la compagne des saints exilés.

Il avait dit de lui-même : "Le Fils de l'homme sera dans le cœur de la terre trois jours et trois nuits : "Le Fils de l'homme sera dans le cœur de la terre trois jours et trois nuits." (Matthieu 12:40) Quelle a dû être la joie de ces innombrables saints ! et combien majestueuse n'a pas été l'entrée de notre Emmanuel dans leur demeure !

A peine notre Jésus eut-il rendu son dernier soupir sur la Croix, que les limbes des saints s'illuminèrent d'une splendeur céleste. L'âme du Rédempteur, unie à la divinité du Verbe, y descendit et transforma ce lieu de bannissement en un véritable paradis. C'est ainsi qu'il accomplit la promesse qu'il avait faite au bon larron : "Aujourd'hui, tu seras avec moi dans le Paradis.

L'heure heureuse, si longtemps attendue par ces saints, est arrivée ! Quelle langue pourrait dire leur joie, leur admiration et leur amour, en voyant l'âme de Jésus, qui vient ainsi parmi eux, pour partager et clore leur exil ! Il regarde avec complaisance ce nombre innombrable de ses élus - ce fruit de quatre mille ans de sa grâce - cette portion de son Église achetée par son sang, et à laquelle les mérites de son sang ont été appliqués par la miséricorde de son Père éternel, avant même qu'il ne soit répandu sur le Calvaire !

Nous qui espérons, en quittant ce monde, monter vers Celui qui est allé nous préparer une place dans les cieux, (Jean 14:2), félicitons joyeusement nos saints ancêtres. Adorons aussi la condescendance de notre Emmanuel, qui a daigné passer ces trois jours au cœur de la terre, afin de sanctifier toutes les conditions de notre nature, et de prendre sur lui ce qui n'était qu'un état passager de notre existence.

Mais le Fils de Dieu aurait voulu que sa visite dans les régions du sous-sol soit une manifestation de sa puissance souveraine. Son âme ne descend pas, il est vrai, dans l'enfer de Satan, mais il y fait sentir sa puissance. Le prince de ce monde est maintenant forcé de plier le genou et de s'humilier. (Philipp 2:10) En ce Jésus, qu'il a poussé les Juifs à crucifier, il reconnaît désormais le Fils de Dieu. L'homme est sauvé, la mort est vaincue. Le péché est effacé.

Désormais, ce n'est plus au sein d'Abraham, mais au ciel lui-même que monteront les âmes des justes rendus parfaits, pour y régner, avec les anges fidèles, auprès du Christ leur chef divin. Le règne de l'idolâtrie doit prendre fin : les autels sur lesquels les hommes ont offert de l'encens à Satan doivent être détruits. La maison du fort doit être pénétrée par son divin adversaire, et ses biens doivent être pillés. (Matt 12:29)

L'écriture de notre condamnation est arrachée au serpent. (Colosses 2:14) La Croix, qu'il avait préparée avec tant d'exaltation pour le Juste, a été son renversement, ou, comme l'exprime si bien saint Antoine, l'appât lancé au léviathan, qu'il a saisi, et qui, en le saisissant, a été vaincu.

L'âme de notre Jésus fait sentir sa présence aussi aux justes qui habitent la demeure de l'expiation. Elle allège miséricordieusement leurs souffrances et abrège leur purgatoire. Beaucoup d'entre eux sont entièrement délivrés et comptés avec les saints dans les limbes, où ils passent les quarante jours qui les séparent de l'Ascension, dans l'heureuse attente de monter au ciel avec leur Libérateur.

Il n'est pas contraire aux principes de la foi de supposer, comme l'ont enseigné plusieurs théologiens érudits, que la visite de l'Homme-Dieu dans les limbes a été une source de bénédiction et de consolation pour la demeure des enfants non régénérés, et qu'ils ont alors reçu la promesse que le temps viendrait où ils seraient réunis à leurs corps, et, après le jour du jugement, placés dans une terre plus heureuse que celle dans laquelle la justice divine les tient actuellement captifs.

Nous t'adorons, âme sainte de notre Rédempteur, pour avoir daigné passer ces heures avec tes saints, nos pères, au cœur de la terre. Nous exaltons ta bonté et ton amour envers tes élus, que tu as faits tes propres frères. Nous te rendons grâce d'avoir humilié notre ennemi : donne-nous la grâce de le vaincre ! Mais maintenant, très cher Jésus, il est temps pour toi de sortir de ton tombeau et de réunir ton âme à ton corps.

Le ciel et la terre attendent ta résurrection ! L'Église, ton épouse, a déjà chanté l'Alléluia de sa joyeuse attente ! Sors donc de ton tombeau, Jésus, notre vie ! Triomphe de la mort et règne à jamais sur notre Roi !

Ce texte est extrait de L'année liturgiqueLa première édition de l'ouvrage de Dom Prosper Guéranger (1841-1875) est en cours de rédaction. LifeSiteNews remercie Les Ecu-Men pour rendre cet ouvrage classique facilement accessible en ligne.

Note : Cet article a été traduit automatiquement en français.